Algunos casos de gripe  gripe han sido provocados por la cepa H3N2.
Algunos casos de gripe gripe han sido provocados por la cepa H3N2.

¿Qué tan mala es esta temporada de gripe? Los expertos opinan

Estados Unidos

Estados Unidos está en medio de una difícil temporada de gripe, sin ninguna duda.

Quizá le parezca que una de cada dos personas que conocen es víctima de la influenza. Pero en realidad los expertos en la salud afirman que esta temporada de gripe es bastante similar a otras temporadas graves.

También afirmaron esto:

¿Qué tan mala es la temporada actual de gripe?

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. dicen que se trata de una temporada moderadamente grave, aunque se parece a la temporada de 2014-2015, que al final fue caracterizada como una temporada de alta gravedad. Hasta la fecha, la gripe se ha calificado de generalizada en 49 estados, y 48 estados han reportado una actividad gripal alta o moderada, junto con la ciudad de Nueva York, el Distrito de Columbia y Puerto Rico.

"Es una temporada de gripe mala", afirmó el doctor Robert Raspa, médico de familia practicante en Jacksonville, Florida. "Habrá momentos en que tendrá tres o cuatro personas al mismo tiempo en el consultorio con un resultado positivo de la gripe", explicó.

"Eso no significa que sea el apocalipsis ni nada parecido", añadió Raspa. "Pero es una temporada mala y la gente de verdad debe tomar las medidas de precaución habituales".

La tasa más recientemente reportada de hospitalizaciones por la gripe es de 51.4 por cada 100,000 personas, según los CDC. Pero esta temporada el 9.7% de los fallecimientos se han atribuido a la gripe y a la neumonía, una cifra que supera al umbral de una epidemia del 7.2% de los CDC.

¿Por qué esta temporada es tan mala?

Más o menos dos tercios de los casos de gripe confirmados en Estados Unidos han sido provocados por la cepa H3N2, la más peligrosa de las cuatro cepas de gripe estacional más comunes.

Según el doctor Amesh Adalja, miembro principal en el Centro de Seguridad de la Salud Johns Hopkins en Baltimore, "la temporada ha sido dominada por la cepa H3N2 de influenza A, y como ha sucedido en temporadas anteriores dominadas por esa cepa, la gravedad ha aumentado".

Este es el 50 aniversario de la primera aparición de la H3N2, que ocurrió en Hong Kong en 1968, según los CDC. Eso significaría que muchas personas se han expuesto al virus y por tanto tendrían una inmunidad parcial al mismo.

Pero la H3N2 sigue estando muy adaptada a los humanos, y es increíblemente efectiva al evadir al sistema inmunitario humano, advirtió el doctor Daniel Jernigan, director de la División de Influenza de los CDC.

¿Funciona la vacuna contra la gripe de este año?

Las estadísticas publicadas el jueves en Canadá sugieren que la vacuna de esta temporada tiene una efectividad de apenas un 17 por ciento contra la cepa H3N2. Por otra parte, los estimados sobre la efectividad de la vacuna contra la gripe en Estados Unidos todavía están por llegar.

Un problema importante del H3N2 es que crear vacunas efectivas contra esa cepa resulta difícil.

Generalmente, las vacunas se cultivan en huevos. Pero el H3N2 está tan adaptado a los humanos que el virus al final cambia cuando se cultiva en huevos, señaló Jernigan. Eso significa que no se parece de cerca al H3N2 que circula entre las personas, explicó, y esos cambios podrían estar afectando a la efectividad de la vacuna.

Pero de cualquier forma uno se debería vacunar contra la gripe, porque podría aminorar el impacto del virus aunque al final se enferme, enfatizaron Raspa y Adalja.

"La vacuna, aunque no prevenga el desarrollo de la gripe, puede prevenir algunas de las consecuencias posteriores de una influenza grave, como la hospitalización, la necesidad de admisión a la UCI, la necesidad de ventilación mecánica, la muerte, e incluso las infecciones de oído", dijo Adalja.

¿Y qué pasa con el tratamiento farmacológico tras contraer la gripe?

Los antivirales como Tamiflu, Relenza y Rapivab también siguen siendo bastante efectivos contra todas las cepas de gripe en circulación. Según los CDC, solo la cepa H1N1 parece estar desarrollando cierta resistencia.

La doctora Sandra Fryhofer, internista en Atlanta e intermediaria del Colegio Americano de Médicos (American College of Physicians) ante el Comité Asesor de Prácticas de Inmunización, dijo que está recetando antivirales por adelantado a sus pacientes más enfermos: los que ya son ancianos, reciben quimioterapia o sufren de problemas inmunitarios, enfermedad cardiaca o pulmonar, o diabetes.

"Les recomiendo que tengan Tamiflu en casa para que si se enferman puedan llamarme y podamos decidir si deben tomarlo", dijo Fryhofer.

Esos antivirales son efectivos si se toman poco después del inicio de la infección, en un plazo de uno o dos días. "Si tiene escalofríos y tos, debe recibir una receta lo antes posible", aconsejó Raspa.

Podría ocurrir una escasez de esos fármacos. En una declaración publicada el jueves, el comisionado de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de EE. UU., el Dr. Scott Gottlieb, dijo que la agencia "recibe noticias de algunos proveedores de atención de la salud de que hay escaseces locales de algunos antivirales usados para tratar al gripe y de pruebas de la influenza". Pero añadió que ahora mismo "no hay una escasez nacional de esos productos".

¿Cuántas personas han contraído la gripe?

Más o menos un 7.1% de los estadounidenses que han acudido a un médico esta temporada han tenido una enfermedad gripal, reportaron los CDC. En 2009, durante una pandemia mundial de H1N1, la tasa máxima fue del 7.7%.

¿Muchas personas están falleciendo de gripe?

Aunque la tasa de mortalidad del 9.7 por ciento atribuido a la gripe supera el umbral de epidemia de los CDC, no ha alcanzado los máximos observados en 2012-2013 y 2014-2015, según la agencia.

Pero la cantidad de muertes pediátricas reportadas es bastante inferior a la de esos años. Unos 53 niños han muerto por la gripe en esta temporada, hasta ahora, frente a un total de 110 en 2016-2017, 92 en 2015-2016, y 148 en 2014-2015.

Hay que tener en cuenta que los CDC calculan que a la temporada le queda más o menos la mitad. Las temporadas de gripe por lo general duran unas 16 semanas; esta temporada ha llegado a las 11 semanas, y continúa.

En las temporadas recientes, el total de muertes por la gripe en Estados Unidos ha variado entre un mínimo de 12,000 en 2011-2012 a un máximo de 56,000 en 2012-2013, anotaron los CDC